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Osiris Rex cerca anche gli asteroidi trojan attorno alla Terra

Un veicolo spaziale della NASA ha iniziato la sua ricerca per una classe enigmatica di oggetti vicini alla Terra noto come asteroidi Trojan della Terra.  Si tratta di OSIRIS-Rex, attualmente in un viaggio di andata di due anni, verso l’asteroide Bennu

Orbite di rilancio di Osiris Rex attorno alla Terra per fiondarsi su Bennu

che nel frattempo  spenderà quasi due settimane alla ricerca di prove della presenza di  questi piccoli corpi.

Gli asteroidi troiani sono intrappolati in pozzi gravitazionali stabili, chiamati punti di Lagrange, che precedono o seguono un pianeta. OSIRIS-Rex è attualmente in viaggio attraverso il quarto punto di Lagrange della Terra, che si trova a 60 gradi davanti in orbita della Terra intorno al Sole, circa a 150 milioni di chilometri dal nostro pianeta. Per il team di missione sarà l’occasione per prendere più immagini della zona con fotocamera MapCam della sonda, nella speranza di individuare asteroidi Trojan della Terra in questa regione.

Anche se gli scienziati hanno scoperto migliaia di asteroidi troiani che accompagnano altri pianeti, solo un asteroide Trojan della Terra è stato finora identificato: si tratta dell’asteroide 2010 tk7. Gli scienziati prevedono che ci dovrebbero essere più Trojan che condividono l’orbita della Terra, ma sono difficili da individuare dalla Terra come appaiono nei pressi del Sole, sull’orizzonte della Terra.

“Poiché il quarto punto di Lagrange terrestre è relativamente stabile, è possibile che resti del materiale che ha costruito Terra  intrappolato all’interno di questi asteroidi trojan, -ha detto Dante Lauretta – quindi questa ricerca offre un’opportunità unica per esplorare i mattoni primordiali della Terra.”

La ricerca è iniziata ed è proseguita sino al 20 febbraio. Per ogni giorno di osservazione, la fotocamera MapCam della sonda ha immagazzinato 135 immagini di indagine ,poi elaborati ed esaminati dagli scienziati di imaging della missione presso l’Università di Arizona, a Tucson. Il piano di studi prevede anche l’opportunità per MapCam di avere immagini di Giove, di diverse galassie e degli asteroidi della fascia principale: 55 Pandora, 47 Aglaja e 12 Victoria.

Se la squadra scopre eventuali nuovi asteroidi, la ricerca diventa un esercizio utile. Le operazioni necessarie per la ricerca di asteroidi Trojan della Terra, sono molto simili a quelli richieste per la ricerca dei satelliti naturali e altri potenziali pericoli intorno a  Bennu quando la sonda si avvicinerà a questo obiettivo nel 2018. Essere in grado di praticare queste operazioni critiche di  missione in anticipo aiuterà la squadra di Osiride Rex a ridurre i rischi della missione, una volta che il veicolo spaziale arriverà attorno a Bennu.

Il 6 marzo, sono trascorsi 200 giorni, prima che  la Terra darà l’assist in forma di impulso di moto sfruttando la gravità terrestre. Appena OSIRIS-Rex farà uno stretto passaggio della Terra, il 22 settembre 2017,  “prenderà in prestito” una piccola quantità di energia orbitale dal pianeta per aumentare l’inclinazione del veicolo spaziale e fiondarsi nello spazio per un incontro ravvicinato con Bennu. A marzo, OSIRIS-Rex ha anche raggiunto la sua distanza più lontana prima di trovarsi in quella zona di spazio dal quale può riceverà l’impulso di energia.

OSIRIS-Rex lanciato da Cape Canaveral, in Florida, su un razzo Atlante V 411, l’8 Settembre  2016. orbiterà intorno al sole per un anno, quindi utilizzerà il campo gravitazionale della Terra per assisterla nel suo abituale cammino verso Bennu. Nell’agosto 2018, avrà inizio l’approccio di OSIRIS-Rex a Bennu. Userà una serie di piccoli razzi per abbinarsi alla velocità di Bennu e incontro con l’asteroide. La sonda inizierà un’indagine dettagliata di Bennu due mesi dopo il rallentamento dell’incontro con Bennu. Il processo durerà più di un anno, e, nel frattempo OSIRIS-Rex mapperà potenziali siti campione

Simulazione d’uso degli strumenti di Osiris Rex

. Dopo la scelta del sito finale, il veicolo spaziale toccherà brevemente la superficie di Bennu per recuperare un campione. Il braccio di campionamento farà contatto con la superficie di Bennu , per circa cinque secondi, durante il quale rilascerà un potente soffio di gas azoto. La procedura causerà la vaporizzazione delle rocce e del materiale della superficie, sollecitate dall’azoto, che verranno catturate nella testa della sonda. La sonda ha abbastanza azoto per consentire tre tentativi di campionamento, e raccogliere tra i 60 e i 2000 grammi . A marzo del 2021, si apre la finestra utile per la partenza dall’asteroide, e OSIRIS-Rex inizierà il suo viaggio di ritorno verso la Terra, arrivando due anni e mezzo più tardi ,cioè a settembre del 2023. La capsula di ritorno del campione si separerà dal veicolo spaziale e s’inserirà nell’atmosfera della Terra. La capsula contenente il campione sarà raccolto presso il test nello Utah. Per due anni dopo il ritorno del campione (da fine 2023-2025) il team scientifico catalogherà il campione e condurrà le analisi necessarie per raggiungere gli obiettivi scientifici della missione. La NASA manterrà almeno il 75% del campione al Johnson Space Flight Center della NASA a Houston, per ulteriori ricerche da parte degli scienziati di tutto il mondo, comprese le future generazioni di scienziati


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